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Biotextiles, el auxilio de la biología para diseñar un futuro menos dañino

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Los biotextiles al rescate

Vivimos en un mundo de moda rápida o desechable. Esta industria está impactando cada vez más el medio ambiente debido al uso de productos químicos tóxicos, el consumo de agua y energía y el transporte pesado. Dicho de otra manera, la industria de la moda actual no es muy eficiente.

Usar ropa es una característica exclusivamente humana. A medida que nuestros antepasados ​​emigraron a climas más fríos, utilizaron pieles de animales y vegetación para protegerse del clima. Con el tiempo, nos hemos acostumbrado a usar la ropa como una extensión de nuestra piel, y los materiales tradicionales como el cuero, la seda, el algodón y la lana (todos productos de la naturaleza) se convirtieron en la norma para las telas que usamos en nuestro día a día.

Sin embargo, a lo largo del siglo XX hemos reemplazado esos materiales naturales por sus contrapartes sintéticas (como el nailon y el poliéster), porque son más fáciles de producir y pueden diseñarse con más precisión. Estos materiales sintéticos vinieron con el precio de la contaminación y el desperdicio: nuestra industria de la moda actual es responsable del 10% de todas las emisiones de CO2.

Es hora de que comencemos a hacer las cosas de manera diferente. Es prometedor que haya surgido una nueva ola de diseñadores para abordar estos problemas haciendo un uso inteligente de la biología. Combinando biología y diseño, ahora podemos crear productos que se adaptan, crecen, detectan e incluso se reparan a sí mismos.

En realidad, los biotextiles no son nada nuevo en la industria de la moda. Los primeros pasos en este campo se remontan a la década de 1930 cuando se presentó, por ejemplo, un tejido elaborado con leche. En 2011, QMilk introdujo un enfoque muy similar, aplicando una proteína de la leche no alimentaria para producir textiles derivados de la caseína, que ya utilizan marcas de ropa como Vaude. Sin embargo, los biotejidos nunca han logrado su gran avance hasta ahora porque las marcas de lujo preferían las fibras naturales a los materiales sintéticos, pero ahora la conciencia ambiental entre los consumidores está aumentando de manera constante.

Al igual que con la carne alternativa, las telas alternativas de más alta tecnología son generalmente las que atraen la mayor atención y la mayor cantidad de fondos. Es decir, empresas emergentes de biotecnología que desarrollan nuevos materiales para la industria textil mediante cultivos celulares de biopolímeros, macromoléculas como celulosa, proteínas o ADN que se encuentran en organismos vivos. Estos materiales orgánicos no solo se descomponen naturalmente al final de su ciclo de vida, sino que absorben dióxido de carbono en el aire.

Veámos algunos ejemplos de estas empresas biotextiles innovadoras:

AlgiKnit, una startup fundada en Nueva York en 2016 por el equipo ganador del BioDesign Challenge, crea fibras e hilos a partir de algas marinas (laminaria digitata), una macroalga que crece de forma muy rápida y abundante en las aguas costeras del hemisferio norte. Para ello, AlgiKnit empapa las algas marinas en un baño de sal, extrae el alginato de biopolímero, lo seca hasta convertirlo en polvo y luego lo hila en hilos que se pueden tejer en diferentes tipos de telas. El próximo objetivo del equipo es hacer que las fibras sean lo suficientemente fuertes y flexibles para que sean compatibles con las máquinas de tejer industriales dentro de la infraestructura textil existente.

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Accesorio de AlgiKnit hecho a partir de macroalgas

En California, desde 2009 BoltThreads ha estado desarrollando nuevos materiales para las industrias textil y de la moda. El primero fue Microsilk, inspirado en el hilo de araña, sintetizado en el laboratorio a partir de proteínas insertadas en células de levadura fermentadas con azúcar y agua. En 2017, un prototipo de vestido elaborado con esta seda sin gusanos de seda ni arañas, diseñado por Stella McCartney y tejido en una máquina industrial.

Accesorio tejido con Microsilk

 

En asociación con Ecovative, una empresa con sede en Nueva York especializada en la fabricación de materiales de micelio, BoltThreads también desarrolló Mylo: un cuero fino elaborado a partir del cultivo meticuloso de células de micelio en tallos de maíz, donde crecen en una red tridimensional que se comprime en una estera, luego es curtido y teñido orgánicamente.

Bolso confeccionado a partir de Mylo

Modern Meadow es otra empresa que ha desarrollado ADN que produce colágeno, la proteína fibrosa que constituye la piel o el cuero, que luego se fermenta en levadura antes de ensamblarlo y tratarlo. Forgacs ha bautizado el primer material de marca de Modern Meadow, Zoa. A diferencia de los cueros tradicionales, hechos de pieles con imperfecciones inconvenientes, dice, Zoa es infinitamente personalizable y adaptable, incluso en forma líquida, lo que ofrece posibilidades sin precedentes a los diseñadores que trabajan con la materia prima.

Orange Fiber, otra startup de alto perfil fundada en 2014 por dos mujeres sicilianas, extrae celulosa del excedente local de pastazzo (la pulpa de naranja que queda después de exprimir el jugo) y hace girar el biopolímero cítrico en hilos que son comparables a la seda. Salvatore Ferragamo ya diseñó la biofabricación siciliana en una colección completa en la primavera de 2017.

Prenda obtenida a partir de Orange Fiber

Mango Materials, fundada en San Francisco en 2010 por Molly Morse, ingeniera en biopolímeros y biocompositos, recolecta el biogás residual en forma de emisiones de metano para extraer el biopolímero PHA (polihidroxialcanoato) y transformarlo en poliéster biodegradable, que se puede utilizar para hacer nuevas prendas sostenibles.

Y entre los materiales más novedosos empleados para el desarrollo de biotextiles se encuentran aquellos descubiertos por la investigadora inglesa Alice Potts, quien utilizó pétalos de flores para crear lentejuelas y sudor y lágrimas humanas cristalizadas en accesorios en colaboración con la marca australiana Mimco y en ornamentos para sus prendas.

Zapatillas de ballet de Alice Potts hechas a partir de sudor

Como vemos, los biotextiles pueden ser obtenidos  de muchas formas en la naturaleza, y las proteínas que existen actualmente son solo un subconjunto microscópico del total de diseños potenciales que podemos crear en un laboratorio. Si bien estos experimentos biotextiles todavía se encuentran en su etapa de prototipo, marcan un precedente a la hora de evaluar el universo de alternativas posibles en el desarrollo de XX. En cuanto a todas estas nuevas empresas de biotecnología, y de manera más general cuando se trata de cultivos celulares comerciales, los dos desafíos principales son aumentar la producción y reducir los costos.

El biodiseño realmente apunta a ser el futuro de nuestra industria de la moda y los experimentos listos para usar son necesarios para desafiar el status quo. Experimentar e investigar biomateriales cambia nuestra relación con los textiles y nos desafía a pensar de manera diferente sobre la forma en que producimos y consumimos moda. La colaboración y el intercambio de recursos, entre diseñadores y científicos de todo tipo, son clave para avanzar hacia una industria circular.

About the author

Ainara Gomez

Ainara Gomez

Investigadora, Consultora Junior en Goethals, Entusiasta de nuevas tecnologías que contribuyan al bienestar de las personas.

Máster en Relaciones Internacionales Iberoamericanas
Universidad Rey Juan Carlos I (Madrid, España)
Máster en Economía Internacional y Desarrollo
Universidad Complutense de Madrid (Madrid, España)
Programa de intercambio Erasmus en Université d’Auvergne (Clermont-Ferrand, Francia)
Licenciatura en Administración y Dirección de Empresas
Universidad Pública de Navarra (Pamplona, España)
Programa de intercambio Sicue-Séneca en Universidad Rey Juan Carlos I (Madrid, España)

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