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Helion Energy, se asocia con Microsoft para impulsar la energía de fusión

Helion

Helion Energy, una empresa respaldada por Sam Altman, está en camino de revolucionar la industria energética con su tecnología de fusión nuclear. Helion ha logrado asegurar una financiación significativa, habiendo recaudado más de $570 millones de inversores como Mithril Capital, Y Combinator y Sam Altman, CEO de OpenAI.  Recientemente, Helion anunció que ha asegurado a Microsoft como su primer cliente para la futura central eléctrica de fusión. Esta asociación promete acelerar la disponibilidad de una fuente de energía libre de CO₂, lo que podría transformar drásticamente el panorama energético mundial en los próximos cinco años. Aunque algunos expertos plantean interrogantes sobre los avances de la empresa, si Helion tiene éxito, podría cambiar el juego en la denominada lucha contra el cambio climático y la demanda de electricidad.

Desafíos:

Helion Energy se ha fijado un ambicioso objetivo: poner en funcionamiento la primera central eléctrica de fusión del mundo en los próximos cinco años. Si bien algunos expertos han expresado dudas sobre la afirmación de la empresa de haber superado el desafío clave de obtener más energía de la que se consume en el proceso de fusión, esto no ha impedido que Helion asegure su primer cliente: Microsoft.

La asociación con Microsoft es un paso significativo para Helion. Se espera que la planta se construya en algún lugar del estado de Washington y que esté completamente operativa en 2028, con una capacidad de generación de al menos 50 megavatios. Aunque esto es mucho menor que la capacidad de una central eléctrica de gas natural típica en los Estados Unidos, el logro de Helion sería notable, ya que las centrales de fusión podrían ofrecer una fuente constante de electricidad limpia sin los problemas de intermitencia asociados con la energía solar y eólica.

La energía de fusión comercial y económica también podría desempeñar un papel crucial en la generación de energías limpias al ayudar a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero en el sector energético. A medida que aumenta la demanda de electricidad y se busca eliminar la contaminación en el transporte, los hogares, las oficinas y las industrias, las centrales de fusión podrían desempeñar un papel importante en la transición hacia una energía más limpia y sostenible.

Aunque Helion no es la única empresa que busca lograr la fusión nuclear a gran escala, su enfoque ha despertado el interés de la comunidad científica. Helion utiliza un método de fusión pulsada sin ignición, que difiere de los enfoques tradicionales que requieren condiciones sostenidas de fusión. Este enfoque, aunque presenta sus propios desafíos técnicos, ofrece la posibilidad de superar algunas limitaciones asociadas con otros métodos y hacer que la ingeniería general del sistema sea más manejable.

Helion ha realizado avances significativos en los últimos años. La empresa ha desarrollado y probado seis prototipos hasta la fecha. En 2021, anunciaron que su último prototipo, llamado Trenta, alcanzó temperaturas superiores a los 100 millones de grados Celsius, un requisito crucial para la creación de una planta comercial. Actualmente, Helion está construyendo su séptimo prototipo, Polaris, con la esperanza de demostrar la capacidad de producir electricidad a partir de las reacciones de fusión en 2024.

El enfoque de Helion para la fusión se basa en un sistema de fusión pulsada sin ignición, que solo requiere que la fusión ocurra durante breves períodos de tiempo. Utilizando un acelerador de plasma con forma de barril y potentes imanes, la empresa ha logrado comprimir y calentar plasma a temperaturas extremadamente altas. Según Helion, este enfoque les permite recuperar electricidad directamente a medida que el plasma se expande y sus campos magnéticos impulsan un flujo de corriente eléctrica a través de bobinas electromagnéticas.

Sin embargo, los desafíos técnicos y regulatorios que enfrenta Helion no deben subestimarse. Aún no han alcanzado la “ganancia de ingeniería” necesaria para desarrollar sistemas de fusión comercialmente viables. Hasta la fecha, solo un grupo de investigación, la National Ignition Facility, ha logrado una “ganancia neta de energía científica” en la fusión nuclear. Esto significa que han producido más energía de fusión de la que se ha utilizado para impulsar el proceso.

Además, deben superarse obstáculos relacionados con la aprobación normativa: la Comisión Reguladora Nuclear de EE UU  (NRC) ha tomado una decisión clave sobre la forma en que autorizará las centrales de fusión, dado que ha adoptado un enfoque que se emplea para los aceleradores de partículas de investigación, en lugar del proceso más oneroso utilizado para las centrales de fisión. Según los expertos, los sistemas de fusión producen residuos nucleares, lo que exige procedimientos y normas cuidadosas para manipular los materiales y, en última instancia, desmantelar las centrales. Pero estas instalaciones no generan los mismos residuos radiactivos de larga duración que las centrales de fisión, ni presentan los mismos problemas de almacenamiento, controversias y riesgos de proliferación de armas. El personal de la NRC tendrá ahora que desarrollar un proceso específico de “elaboración de normas” para la concesión de licencias de fusión dentro de este marco, lo que podría llevar meses o años.

Si todo sale según lo planeado y Helion supera esos dos obstáculos, espera poner en funcionamiento la primera central eléctrica de fusión del mundo en un plazo de cinco años. Esto representa un avance significativo en comparación con los esfuerzos previos de la comunidad científica, que ha estado persiguiendo esta meta durante más de 75 años.

Una central de fusión comercial y económica tendría el potencial de revolucionar la industria energética al proporcionar un flujo constante de electricidad limpia y sin emisiones. A diferencia de las fuentes de energía renovable como la solar y la eólica, la energía de fusión no está sujeta a la intermitencia y puede generar electricidad de manera constante. Además, la fusión nuclear no está asociada con los riesgos y las controversias de la fisión nuclear, lo que la convierte en una opción atractiva para abordar la generación de energías limpias y satisfacer la creciente demanda de electricidad en todo el mundo.

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